Dra. Puja Rajani
Dra. Puja Rajani

El asma severa en los niños es una de las principales causas de las visitas al departamento de emergencias, las hospitalizaciones y la pérdida de días de clase, y afecta hasta al 10% de los niños que padecen esta enfermedad, dijo la Dra. Puja Rajani, alergóloga pediátrica de Novant Health Pediatric Allergy & Immunology

El asma, una enfermedad pulmonar que dificulta la entrada y salida de aire de los pulmones, es la enfermedad crónica más frecuente en los niños- ya que afecta a más de 6 millones de personas menores de 18 años. Aunque suele controlarse identificando y evitando desencadenantes, así como utilizando un inhalador o corticosteroides, estos tratamientos no funcionan para todos. En cambio, alergólogos como Rajani están utilizando un nuevo grupo de medicamentos, conocidos como biológicos, para tratar mejor el asma severa en los niños.

"Al dirigirse a las moléculas, células o anticuerpos que causan el asma, los productos biológicos interrumpen las vías que conducen a la inflamación y a los síntomas del asma", dijo Rajani.

Los biológicos ayudan a controlar el asma severa

Los biológicos son una opción para las personas que utilizan los medicamentos de control diarios normales, pero siguen teniendo síntomas como sibilancias, falta de aire o tos frecuente. Hay cinco biológicos aprobados para el asma incluyendo:

  • Omalizumab.
  • Mepolizumab.
  • Reslizumab.
  • Benralizumab.
  • Dupilumab.

"Estos medicamentos están muy bien estudiados y tienen muy pocos efectos secundarios, aunque no sabemos cuáles son los efectos a largo plazo. Sin embargo, mantienen a los niños fuera de los hospitales y evitan muertes", dijo Rajani. "Esta puede ser una enfermedad mortal y, por desgracia, he visto a niños fallecer a causa del asma".

Aunque los productos biológicos son caros, Rajani pone a los padres en contacto con programas que cubren el costo para los niños que cumplen los requisitos. "Las pruebas de sangre básicas” muestran si un niño es un buen candidato, dijo. 

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6 años o más

El omalizumab, un producto biológico aprobado para niños de 6 años o más , se dirige a los anticuerpos de la alergia conocidos como IgE y puede reducir la tasa de hospitalización y la severidad de los síntomas. El mepolizumab, también para niños de 6 años o más , funciona de forma un poco diferente y se dirige a las vías que afectan a los eosinófilos, una célula implicada en la inflamación alérgica.

"El asma es básicamente una enfermedad de la inflamación en las vías respiratorias, así que básicamente, se está apuntando a esas células de la inflamación para decir, 'Oigan, cálmense', y evitar que sobrevivan", dijo Rajani.

El omalizumab y el mepolizumab se administran mediante inyecciones que pueden aplicarse en la oficina del doctor o en casa con una jeringa precargada. Son subcutáneas, lo que significa que la aguja va justo debajo de la piel pero no en un músculo. La frecuencia de las inyecciones biológicas varía entre cada dos semanas y ocho semanas, dependiendo del medicamento.

12 años o más

El dupilumab es un biológico que, según Rajani, es "muy emocionante". Se dirige a un receptor de dos moléculas que causan inflamación alérgica.

"El dupilumab tuvo un gran rendimiento en los estudios y fue extraordinario en la mejora de los síntomas del asma y en la reducción del número de exacerbaciones del asma. También es bueno para prevenir la necesidad de utilizar esteroides sistémicos", dijo Rajani.

El benralizumab es otro producto biológico que se dirige a las vías que afectan a los eosinófilos, una célula implicada en la inflamación alérgica. Tanto el mepolizumab como el benralizumab, aprobados para niños de 12 años o más , se administran también mediante inyección subcutánea.

18 años o más

El reslizumab, que también se dirige a los eosinófilos, trata a los adultos de 18 años o más y debe administrarse por vía intravenosa.

"Reslizumab también es interesante porque se basa en el peso", dijo Rajani. "Así que, por lo general, lo considero para los pacientes mayores que tienen un poco más de peso".

‘Queremos utilizar un tratamiento que reduzca los esteroides siempre que podamos’.

Tradicionalmente, el asma se ha tratado con nebulizadores (un dispositivo que convierte el medicamento líquido en un vapor), inhaladores o medicamentos orales. Los corticoesteroides sistémicos, como la prednisona, también son útiles para controlar los síntomas, pero "conllevan muchos efectos secundarios a lo largo del tiempo", afirma Rajani, al igual que los corticoesteroides inhalados, que disminuyen la inflamación al hacer llegar el esteroide directamente a los pulmones.

"Si podemos tratar el asma severa y persistente con productos biológicos en lugar de corticosteroides, que son antiinflamatorios muy potentes, ése es el objetivo. Queremos utilizar un tratamiento que reduzca los esteroides siempre que podamos", dijo Rajani.

Los efectos secundarios a largo plazo de los esteroides sistémicos son la pérdida de masa ósea, la debilidad, los cambios en la vista, el acné y el aumento de peso, así como los cambios de humor o de comportamiento.

El albuterol, un medicamento de alivio rápido que se encuentra en algunos inhaladores también puede prevenir y tratar los síntomas más leves del asma abriendo las vías respiratorias para que sea más fácil respirar. El albuterol no contiene esteroides.

No deje que el asma no se trate

Los síntomas del asma en los niños pueden aparecer en cualquier edad durante la infancia. Los principales signos que los padres deben buscar son:

  • Sibilancias.
  • Enfermedades respiratorias recurrentes que persisten.
  • Tos persistente, especialmente por la noche.
  • Dificultad para respirar.
  • Opresión en el pecho.

Si no se trata, el asma puede tener consecuencias tanto a corto como a largo plazo, incluyendo daños en las vías respiratorias que pueden ser irreversibles.

"El verdadero asma no desaparece. Puede ser un poco una montaña rusa, con los síntomas subiendo y bajando a lo largo de la vida de alguien, pero es una enfermedad crónica que debe ser tratada porque puede ser fatal", dijo Rajani.